Bonjour, c’est Jean à Genève. 1,7 million d'Européens de Suisse, résidents et binationaux, vont (peut-être) aller voter ce week-end. Il faut ajouter les 375'000 binationaux helvétiques installés dans l'UE. Soit 2 millions d'électeurs, l'équivalent de la Slovénie.

Ce matin, je vous parle d'un ouvrage formidable, véritable manuel pour «penser contre soi-même».

Jean Abbiateci, Genève,
le 25.05.2019


Etre intelligent protège-t-il de l’ignorance?

Train près de Tokyo | EPA

Il y a quelques semaines, mon RegioExpress est tombé en panne en rase campagne, entre Yverdon et Lausanne. Le retard s’éternisant au-delà du raisonnable, et mon natel n'ayant plus de batterie – fichue addiction! – j'ai engagé la conversation avec mon voisin, un étudiant en économie à l’Uni de Saint-Gall. Afin de briser la glace, j’ai tenté une plaisanterie.

– Ce n’est pas au Japon que ce genre de retard arriverait!

Tout le monde connaît la légendaire ponctualité du réseau ferré nippon, qui ferait passer les CFF pour la SNCF. Une histoire arrivée l’an dernier est devenue célèbre: une compagnie ferroviaire japonaise a dû présenter ses excuses pour un train parti 25 secondes, non pas trop retard mais trop tôt...

Mais mon voisin n’a pas souri, et sa réponse fut glaciale.

–– Vous vous trompez, cher Monsieur. La ponctualité des Japonais est un mythe. Ce que vous dites est tout simplement faux.

Mon étudiant de Saint-Gall était la fois si catégorique, orgueilleux et discourtois, que je n’ai pas poussé plus loin la discussion. Mais je me suis demandé: comment un jeune esprit visiblement vif et bien éduqué pouvait-il proférer de manière aussi assurée de pareilles âneries?

La réponse à ma question, je l’ai trouvée à la lecture d’un livre formidable, Factfulness, tout juste traduit en français et dont j’achève la lecture en vous la recommandant vivement. Son auteur, Hans Rosling, mort en 2017, était un médecin et statisticien suédois devenu un conférencier hors pair.

Voici sa théorie. Nous nous croyons rationnels et informés, mais c’est faux. Nous nous trompons systématiquement, quel que soit notre niveau d'études, sur les sujets que nous croyons bien connaître. Rosling a interrogé des milliers de personnes sur leur perception du monde. A sa grande surprise, les gens les plus brillants, les prix Nobel par exemple, avaient la vision la plus biaisée de la réalité.

Sa théorie rejoint de nombreuses recherches en psychologie. Prenons les fake news. Contrairement à ce qu’on imagine, elles ne touchent pas qu’une audience de «simplets», mais aussi des gens érudits. L’intelligence est ainsi un moteur dangereux lorsqu’elle est mobilisée pour tenter de rationaliser le faux. Pire, les gens brillants peinent plus que les autres à reconnaître s’être trompés.

Comme un mode d’emploi, Hans Rosling dresse une liste de nos dix «instincts» qui, à ses yeux, distordent notre perception du monde et contre lesquels nous devons lutter en permanence pour vaincre l’ignorance. Les voici:

  1. L’instinct du fossé. Nous avons une inclinaison naturelle à diviser le monde en deux. Et cela nourrit une vision forcément manichéiste et binaire.

  2. L’instinct du pessimisme. Nous voyons le monde plus sombre qu’il ne l’est en réalité (chez Heidi.news, nous tentons de lutter contre).

  3. L’instinct de la ligne droite. Ce n’est pas parce que les choses ont évolué d’une certaine manière qu’elle continueront à le faire à l’avenir.

  4. L’instinct de peur. Nous nous focalisons sur ce qui nous effraie, au risque d'ignorer les véritables dangers.

  5. L’instinct de la fascination pour les nombres.. Ceux-ci, grands ou petits, nous fascinent, mais nous oublions de les replacer dans leur contexte.

  6. L’instinct de généralisation. Tout doit pouvoir rentrer dans une case. Or souvent, le réel résiste.

  7. L’instinct du destin. Nous pensons que l’histoire est déjà figée, écrite d’avance. C’est portée par ce type d’aveuglement que l’Europe n’a pas vu la montée en puissance de la Chine et maintenant du continent africain.

  8. L’instinct du point de vue unique. C’est rassurant, mais la complexité d'une réalité ne se révèle que si on l’observe sous différents angles.

  9. L’instinct de la recherche d’un coupable. Si les choses vont mal, c’est qu’il y a forcément un responsable.

  10. L’instinct de l’urgence, qui nous fait réfléchir trop vite et faussement.

En rédigeant cette liste, je repense à ma discussion avec mon étudiant dans le train. Et je me permets d’ajouter un dernier élément.

  1. L’instinct de l’orgueil. L’incapacité à imaginer pouvoir se tromper.

Cet instinct est particulièrement puissant: après ma rencontre dans le train et pris d’un doute affreux, je suis allé vérifier sur internet. Les trains japonais sont comme les trains suisses. Ils arrivent parfois en retard. Faisant de moi un ignorant bien orgueilleux.


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